Ett fotbollslag med elva stjärnor kommer alltid att se bra ut på pappret, men utan någon typ av sammanhållning eller sammanhållning inom laget kommer detta inte räcka långt. Det kan istället bli en belastning om de individuella spelarna har ett större fokus på att sätta “jaget framför laget”. Ett exempel är givetvis Östers IF bragd under 1968-säsongen i Allsvenskan då laget som nykomling vann SM-guld. Öster hade inte nödvändigtvis den bästa truppen, men lagsammanhållningen förde dem till titeln och detta var första gången i allsvensk historia som en sådan bedrift skett. Då var det spelare som Harry Bild och Inge Ejderstedt som blev hjältar.  Vilka blir det som kliver fram om laget ska ta klivet upp den här säsongen?

En sådan succé kan i princip inte hända om laget inte spelar tillsammans som en enhet. Det blir sällan bra om all fokus blir på en fixstjärna, likt Zlatan Ibrahimovic i det svenska landslaget. Ett starkt kollektiv kan istället bli en kraft att räkna med. Ett vanligt sätt för spelarna att knyta an till varandra är de sociala bitarna utanför den faktiska fotbollen är umgänget vid sidan av, vilket bland annat tar form i diverse spel. Det är inte ovanligt att se spelarna varva ner med att spela kortspel, tv-spel eller poker på spelarbussen hem efter matcherna. När det gäller just poker finns sannolikt ett flertal olika faktorer till varför spelet kan stärka kemin inom laget. Utöver att det är underhållande att spela så får spelarna även chansen att lära känna varandra, om än på ett annat sätt än på planen.

I poker är det inte alltid nödvändigt att ha den bästa handen, utan det är minst lika mycket vunnet om du lyckas få motståndaren att tro att du har en bättre hand. Det fungerar rent krasst som i fotbollens värld, om du spelar tillräckligt länge med eller mot någon så lär du känna dennes styrkor och svagheter. Fördelen med detta är lika uppenbar både i pokern och fotbollen, då kommunikationen inte nödvändigtvis behöver finnas för att du ska veta hur din medspelare eller motståndare tänker. Ett spel som med andra ord är utmärkt för att öka gemenskapen inom laget. Alla kan snabbt komma in i de grundläggande reglerna och även om man inte själv vill delta, så kan det ibland vara minst lika underhållande att sitta med och titta på. Det går även utmärkt att lära sig mycket från att observera vid sidlinjen, sådant som kanske inte är lika lätt att snappa upp vid bordet eller på planen.

En bra spelare lär känna sin omgivning. Detta är något som gäller både för poker- och fotbollsspelare. Hur spelar motståndarna? Har de några uppenbara svagheter, ansiktsuttryck som tyder på något eller vissa tendenser rent generellt? Detta kan jämföras med hur en bra mittback läser av spelet, medvetandes om hur anfallarna rör sig, vilka löpningar som kommer att tas och vilken fot de föredrar att skjuta med. Likheterna med fotboll och poker är många.

Ett välbekant namn i Öster-kretsar är Tommy Svensson. Han var med och vann SM-guldet under 1968-säsongen med klubben, för att hela 26 år senare vara med och föra Sverige till det klassiska VM-bronset i VM 1994. En bedrift som lagsammanhållningen spelade stor del i. Sverige hade precis som Öster och Leicester inte de största stjärnorna, men tog sig nästan hela vägen trots detta.

Österspelaren Stefan Karlsson i säsongens sista match 2012 mot Hammarby på Myresjöhus Arena Källa: “Öster mot Hammarby” av Pechblaende (CC BY-SA 3.0)

Lagsammanhållningen är med andra ord en vital del för att lag såsom Öster ska kunna ta steget upp till finrummet inom svensk fotboll igen. Det höll på att sluta med nedflyttning under fjolårssäsongen, vilket lyckligtvis undveks efter kvalet mot Landskrona Bois. Nu är målsättningarna desto högre och en positiv start på säsongen indikerar åtminstone i nuläget att en sådan nagelbitare kan undvikas i år.  Dessa nagelbitare behöver förvisso inte vara något negativt, så länge utgången är positiv. Det kan om något stärka laget, vilket kanske är en av orsakerna till den positiva starten i år.

När det gäller poker rent generellt så har spelet fått en allt starkare koppling till fotboll under de senaste åren. Det har blivit allt mer populärt hos fotbollsstjärnorna  som Pique, Vieri, Ronaldinho eller Neymar att synas vid pokerborden. De är tävlingsmänniskor och får möjligheten att tävla på ett annat sätt vid borden, samtidigt som det är en annorlunda utmaning då de inte längre tillhör de bästa spelarna på plats. Det är en ny utmaning att ta sig an och vid pokerbordet är det psykologiska spelet precis som på fotbollsplanen en maktfaktor.

Detta är sannolikt en av orsakerna till att kortspel är populärt bland spelarna som avslappning på bussen hem från bortamatcherna. Ett avkopplande spel, som samtidigt utmanar dem på ett psykologiskt sätt. Alla har givetvis olika sätt de föredrar att koppla av med, vare sig det gäller en bok, korsord, tv-spel eller kortspel, men att som lag ha regelbundna aktiviteter tillsammans, såsom pokerkvällar, kan mycket väl vara en stärkande faktor till en bättre lagsammanhållning. Det kan potentiellt hjälpa stämningen både på och utanför planen.

Det har nu gått hela sju år sedan Öster senaste spelade i Allsvenskan, vilket är en lång tid för en klubb som vunnit fyra SM-guld och spenderat hela 33 säsonger i toppligan. Det gick nio år mellan säsongerna som laget var uppe dessförinnan (2013), så en uppflyttning kanske står alldeles runt hörnet?  Resultaten har hittills sett relativt lovande ut. Det har även funnits gott om intressanta värvningar inför den pågående säsongen, bland annat i form av den danska anfallaren Nicolas Mortensen. En värvning som klubben kanske inte gått all in på, men som de hoppas kunna bidra med målen framåt. Det nyförvärv som imponerat mest hittills är annars Petar Petrovic, yttern som fostrats i Malmö FF. Ska han bli en av de nya hjältarna?

Hur säsongen än går så känns grunden i laget bättre än på många år. Räcker det hela vägen till allsvenskt spel redan i år? Det återstår att se!